Las dos virtudes de un libro

Gianbattista Bodoni (1740-1813) está considerado el padre de la tipografía moderna.

Giambattista Bodoni (1740-1813) está considerado el padre de la tipografía moderna.

Cuando abro un libro, el libro ofrece a mis ojos dos maneras bien distintas de interesarse por él. Les propone una alternativa entre dos usos de la función que cumple.

   Puede sugerirles que se embarquen en un movimiento regular que se comunica y prosigue de palabra en palabra a lo largo de una línea, renace en la siguiente tras un salto que no cuenta, y provoca conforme avanza cantidad de reacciones mentales sucesivas, cuyo efecto común es destruir a cada instante la percepción visual de los signos para substituirlos por recuerdos y combinaciones de recuerdos. Cada uno de esos efectos es posible término inicial de un desarrollo infinito.

Eso es la lectura. Se le podría dar como símbolo la idea de una llama que se propaga, una mecha que arde de punta a cabo con pequeñas explosiones y chispas de vez en cuando.

   Ese modo sucesivo y lineal exige la visión nítida y el mantenimiento de la misma -condición esencial de la producción de actos elementales del cerebro que responden a las excitaciones de la escritura por sonidos virtuales o reales, y por significados.

   La legibilidad de un texto es la cualidad de ese texto de ser apropiado a la visión nítida.

   En referencia a lo que procede se podría decir que la legibilidad es aquella cualidad de un texto que prevé y facilita la consumación, su destrucción por el espíritu, su transubstanciación en acontecimientos del espíritu.

   Pero junto a la lectura y al margen de ella existe y subsiste el aspecto de conjunto de todo escrito. Las páginas son imágenes. Una página da una impresión total, presenta un bloque o sistema de bloques y estratos, negros y blancos, una mancha de figura e intensidad más o menos afortunadas. Esta segunda manera de ver, ya no sucesiva, lineal y progresiva como la lectura, sino inmediata y simultánea, permite aproximar la tipografía a la arquitectura, así como hace un momento la lectura pudiera haber hecho pensar en música melódica y en todas las artes que se amoldan al tiempo.

   Así, el Libro, por una parte, contiene con qué incitar y dirigir el movimiento de la visión nítida -movimiento que engendra efectos intelectuales y discontinuos, y paso por paso se va integrando en ideas a lo largo de la línea-; por otra parte, es un objeto, un conjunto de impresiones estacionales dotado de propiedades inmediatas, no asignadas por convención, que pueden agradar o desagradar a nuestros sentidos.

   Ambos modos de mirar son independientes. El texto visto y el texto leídos son dos cosas completamente distintas, puesto que la atención prestada al uno excluye prestarla al otro. Hay libros muy bellos que no arrastran a la lectura, bellas masas de negro puro sobre un fondo muy puro; pero esa plenitud e intenso contraste obtenidos a expensas del interlineado, y tan buscados al parecer en Inglaterra y Alemania, donde se esfuerzan por alcanzar modelos del siglo XV y el XVI, no dejan de pesarle al lector y parecer ligeramente demasiado arcaicos. La literatura moderna no se acomoda a esas formas compactas y como atragantadas de caracteres. Hay a cambio libros muy legibles, bien calados, pero sin gracia, insípidos a la vista, o incluso francamente feos.

   Esa independencia de las diversas cualidades que puede poseer un libro es lo que permite a la imprenta ser un arte.

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Fragmento de Las dos virtudes de un libro, de Paul Valéry. La primera edición de este texto se publicó en Notes sur le livre et le manuscrit, 1926.

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